La proximité de l’homme influence les migrations animales.

Tous les jours, tous les mammifères parcourent des distances plus ou moins grandes, entre autres à la recherche de nourriture. Une équipe dirigée par la biologiste Marlee Tucker du Senckenberg Biodiversity and Climate Research Centre a pu montrer que le rayon d’action des mammifères dans les zones fortement influencées par l’homme est considérablement réduit. Là-bas, les mammifères terrestres ne couvrent qu’un tiers de la distance qu’ils parcourraient dans une nature intacte.

Pour leurs recherches, Tucker et 114 co-auteurs ont évalué les mouvements de 803 mammifères individuels à travers le monde dans le cadre de l’étude la plus complète sur ce sujet à ce jour. Des biologistes allemands de la Senckenberg Society for Natural Research, de l’Université Goethe de Francfort, de l’Université de Constance et de l’Institut Max Planck d’ornithologie ont participé à l’étude. L’équipe a publié ses résultats dans le magazine « Science ».

« Nous avons étudié un total de 57 espèces de mammifères. Des lapins aux sangliers en passant par les éléphants. Les chercheurs de l’équipe avaient équipé chaque animal d’un émetteur. Leurs allées et venues pourraient alors être suivies toutes les heures par GPS pendant au moins deux mois « , explique M. Tucker.

Toutes les données provenant des sites des chercheurs du monde entier ont finalement été rassemblées dans le portail « Movebank », qui archive les mouvements d’animaux. Les scientifiques ont comparé les données avec l’indice d’empreinte humaine des zones dans lesquelles les animaux se déplacent. L’indice indique dans quelle mesure la zone a été modifiée par l’homme, par exemple par la construction de colonies, les voies de circulation ou l’agriculture.

Dans les régions avec un indice d’empreinte humaine relativement élevé, par exemple un paysage arable typique allemand, les mammifères qui y vivent ne couvrent que 33 à 50 % des distances que les autres mammifères parcourent en moyenne dans une nature intacte en dix jours. Ceci s’applique tant à la distance maximale parcourue en dix jours qu’à la distance moyenne parcourue pendant cette période. L’évaluation montre également que les animaux ne ralentissent pas, mais changent plutôt leur utilisation à long terme de l’espace de telle sorte qu’ils couvrent moins de distances sur des échelles de temps plus longues.

Les mammifères peuvent se déplacer moins parce qu’ils ont adapté leur comportement à l’environnement fortement influencé par l’homme. « Dans certaines de ces régions, il y a parfois un meilleur approvisionnement en nourriture, de sorte que les animaux n’ont plus à parcourir de longues distances pour avoir assez à manger. De plus, les routes et la fragmentation des habitats dans de nombreux endroits limitent le mouvement des animaux », rapporte Thomas Müller, le professeur junior impliqué dans l’étude.

Les chercheurs craignent que les fonctions de l’écosystème liées à la migration animale soient considérablement altérées. « Il est important pour les animaux de couvrir certaines distances, car ils transportent des nutriments et des semences entre différentes zones, par exemple. En outre, de nombreux réseaux alimentaires naturels sont basés sur les mouvements d’animaux. Si les animaux se déplacent moins, bon nombre de ces processus pourraient changer dans les écosystèmes. Par exemple, l’échange de semences de plantes par les animaux entre différents habitats pourrait être menacé « , dit Tucker.